贪婪吸食星际物质的太空水母

摘要: 以黑洞为心,?它们是物质的无底深渊。

10-12 08:30 首页 星空天文

以黑洞为心,它们是物质的无底深渊。

一个“水母星系”。ESO


黑洞并不总是黑的。当它进餐时,我们就能发现它。


最近,一个由意大利科学家牵头的科研小组使用欧洲南方天文台甚大望远镜对星系中心超大质量黑洞吞噬物质的来源进行了专题研究。结果发现有些黑洞的食物来源有点“来路不明”。


他们的研究对象是一组看起来有点像水母的星系。这些“水母星系”位于一些邻近的星系团中,它们拥有一个共同的特点,即都有许多长长的“触手”。这些“触手”其实是大片的星际物质。和其它星系的不同之处是这些物质和星系的盘面是分离的,它们被“甩”在星系盘的一侧,向外扩展到数万光年远处。把这些物质和星系合起来看,就如同太空中游动着一只只美丽的水母。


一个“水母星系”。ESO


让这些星系看起来像水母的根本原因,是一种名为“冲压剥离”的过程。星系间的引力会导致星系在星系团内作高速运动。高速运动的星系会在星系团内部遭遇到炽热且致密的气团。这些气团会如大风一般,把星系中原本拥有的气体物质推离星系盘面,形成一条条尾迹。这一过程还会触发星暴(由于物质被挤压,新的恒星在短期内大批诞生)。


在研究中天文学家发现,7个“水母星系”中,有6个拥有活跃的超大质量黑洞。它们正在吞噬着周遭的气体物质。如此高的比例让天文学家大感意外。因为对于一般星系而言,这个比例只有十分之一。


“水母星系”观测数据的可视化呈现。ESO


该研究主导者,来自意大利帕多瓦天文台的Bianca Poggianti说,“冲压剥离过程和活跃黑洞之间的这种强有力的联系,是之前从未被预言过,也从未被报告过的。”似乎星系中心黑洞通过这种机制,反而获得了更多可供吞噬的物质。


一直以来,天文学家都有一个疑问,为何只有少数星系中心的超大质量黑洞是活跃的。即几乎所有星系中心都有超大质量黑洞,为什么只有少数获得了可供吞噬的物质并表现得十分明亮?


一个“水母星系”。ESO


此次研究的结果则表明,黑洞获取食物可能有一种我们之前不知道的方法。参与研究的天文学家Yara Jaffé表示,“可能存在着一种将气体输送至黑洞周围的新机制。这样的研究有助于我们更好地了解超大质量黑洞和它们宿主星系之间的关系。”


一篇相关的论文最近发表在了《自然》杂志上,而当前的观测还只是研究的一部分。天文学家计划对更多的对象进行分析。到目前为止,天文学家在太空中发现的候选“水母星系”数量在400个以上。


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